Class of 2020-21

Willie O’Ree

Category

Builder

Sport

Ice Hockey
Willie O'Ree, Class of 2020-21, Order of Sport Award Recipient
As the first black player to play in the NHL, O’Ree refused to be distracted as he opened the door to greater diversity in the NHL. O’Ree remains committed to helping young people overcome adversity and achieve their dreams.

Growing up in Fredericton in the 1930’s, Willie O’Ree dreamed of one day playing in the National Hockey League. This was a goal that required tremendous courage and determination, as no black athlete had ever played in the NHL before. While playing in the minor leagues, Willie was hit by an errant puck and lost 95 percent of the vision in his right eye. Undeterred, he chose not to disclose the severity of the injury to continue pursuing his dream. On January 18, 1958 he made history as the first black player in the NHL when the Boston Bruins called him up to replace an injured member of the team. Willie played 45 games with the Bruins between 1958 and 1961, scoring 4 goals and 10 assists. He continues to serve as an Ambassador and Director of Youth Development for the NHL Diversity Task Force, and in 2018 the NHL established the annual Willie O’Ree Community Hero Award in honour of his pioneering legacy. 

Alors qu’il grandissait à Fredericton dans les années 1930, Willie O’Ree rêvait de jouer un jour dans la Ligue nationale de hockey (LNH). Il s’agissait d’un objectif qui demandait beaucoup de courage et de détermination, puisqu’aucun athlète noir n’avait joué auparavant dans la LNH. Alors qu’il évoluait dans les ligues mineures, il a été atteint par une rondelle au visage et a perdu 95 pour cent de sa vision à l’œil droit. Ne se laissant pas décourager, il a choisi de ne pas révéler la sévérité de sa blessure afin de pouvoir continuer de vivre son rêve. Le 18 janvier 1958, il a marqué l’histoire en devenant le premier joueur noir de la LNH alors que les Bruins de Boston ont fait appel à lui pour remplacer un joueur blessé. Il a disputé 45 matchs avec les Bruins entre 1958 et 1961, récoltant 4 buts et 10 passes. Il continue d’agir comme ambassadeur et directeur du développement des jeunes pour le groupe de travail de la LNH sur la diversité. En 2018, il a été intronisé au Temple de la renommée du hockey et la LNH a créé le prix Héros de la communauté Willie O’Ree, remis annuellement en l’honneur de son héritage faisant œuvre de pionnier.

Canada’s Sports Hall of Fame is honoured to be presenting Willie O’Ree with the prestigious Order of Sport award on Sunday, October 3, 2021 as a member of the incredible Class of 2020-21.